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Archive for the ‘Actualidad’ Category

El virus del SIDA presenta una alta tasa de mutación, lo que se traduce en una elevada variabilidad que dificulta enormemente el diseño de una vacuna que resulte efectiva. Esto es bastante común en los virus, y es lo que obliga por ejemplo a que la vacuna contra el virus de la gripe deba rediseñarse todos los años, dado que la variabilidad del virus hace que la vacuna de un año sea inútil para la cepa del año siguiente. Por ello, la búsqueda de regiones poco variables en la estructura del virus representa una línea de investigación importantísima para poder fabricar vacunas efectivas.

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Nili Fossae

Fotografía en infrarrojo del terreno erosionado en la región de Nili Fossae, Marte. Foto: NASA / JPL / JHUAPL / U. of Arizona / Brown U.

Un equipo del instituto SETI, el JPL y las universidades Johns Hopkins (USA) y Estatal de Campinas (Brasil), han descubierto unos terrenos ricos en arcillas carbonatadas en la región marciana de Nili Fossae, que pueden presentar muy buenas condiciones para la fosilización.

Numerosas evidencias apoyan la idea de que Marte tuvo un pasado más cálido y más húmedo, donde pudieron existir incluso grandes océanos de agua líquida. En aquellas condiciones, hace varios miles de millones de años, pudieron darse los requisitos necesarios para que se desarrollara la vida.

Sin embargo, no es demasiado probable que hoy día sobrevivan microorganismos a no ser en zonas especialmente protegidas, como el subsuelo profundo o determinados fondos de cráteres muy resguardados. Y es que si antaño Marte tuvo una atmosfera y una hidrosfera similares a las de la Tierra, hoy las ha perdido. La mayor parte de los gases de la primera escaparon al espacio hace miles de millones de años, dejando una presión atmosférica cien veces inferior a la terrestre y una temperatura media de -55ºC. En estas condiciones, el agua no puede mantenerse en estado líquido, por lo que su única presencia es en forma de hielo y en la baja proporción de vapor de agua en su tenue atmósfera. Su débil capa de ozono, 1000 veces inferior a la terrestre y situada a 40 km de altura, es incapaz de bloquear la radiación ultravioleta que castiga continuamente la superficie.

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Por  Cnidus

Hoy es un día especial. Se celebra la justa manifestación estatal del orgullo gay, lésbico, transexual y bisexual de este año, la cual lleva el lema “Por la igualdad Trans, e insiste en la necesidad de equiparar los derechos de las personas transexuales, transgéneros e intersexuales. Esta marcha por la igualdad de derechos se está convirtiendo en un movimiento reivindicativo que difiere considerablemente de las “manifas” habituales. Rodeada de un ambiente marcadamente festivo, suele venir acompañada de música, jolgorio, color y mucha, mucha, pluma ;o)

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Lucir las plumas no es algo nuevo. Los primeros en hacerlo fueron los dinosaurios, hace un disparate de tiempo. Así, muchos de ellos no eran los monstruosos seres escamosos sedientos de sangre de las películas de Spielberg, sino elegantes arcosaurios provistos de un plumaje de lo más simpático. Y como lucir tus mejores galas no es un derecho exclusivo del Homo sapiens sapiens, hoy presentamos a las reinas plumíferas del registro fósil:

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Rhagoletis pomonella. Foto: J.Berger, bugwood.org.

Rhagoletis pomonella. Foto: J.Berger, bugwood.org.

Un artículo publicado esta semana en NATURE por E.S. Kelleher Y D.A. Barbash, del Departamento de Biología Molecular y Genética de la Cornell University en Ithaca (NY), muestra como la especiación puede ocurrir incluso cuando una especie incipiente coexiste con la especie madre y no se ha interrumpido el flujo génico entre ambas. Para ello utilizan los estudios realizados por varios autores sobre la mosca de la fruta Rhagoletis pomonella.

Normalmente definimos dos tipos principales de especiación: la especiación alopátrica y la especiación simpátrica. En el primer caso, una barrera geográfica separa dos poblaciones de la misma especie, que comienzan a diverger y pueden llegar a convertirse en dos especies diferentes, lo que ocurre cuando acaban siendo incapaces de interfecundar. En el caso de la especiación simpátrica, la divergencia se produce dentro del mismo espacio geográfico, bien por que una población coloniza un nuevo hábitat, bien porque desarrolla una nueva estrategia etológica que la acaba separando de la población madre. En ambos casos, existe un requerimiento indispensable para que ambas poblaciones se independicen evolutivamente: la interrupción del flujo génico o aislamiento reproductivo. Es decir, ya sea por una barrera geográfica, ecológica o etológica, una población deja de reproducirse con otra, evolucionando de forma independiente.

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Mycoplasma mycoides

Mycoplasma mycoides

La veracidad de los titulares que leemos en la prensa puede no ser especialmente fiable. Muchas veces, un buen titular sacrifica la exactitud frente a la espectacularidad y las ventas. Cuando se trada de información científica, más que a divulgar o -al menos- informar, contribuye a aumentar la confusión y desconfianza del público ante la actividad científica.

Un equipo de investigadores estadounidenses del J. Craig Venter Institute, acaban de anunciar en Sciencexpress (publicación online de Science), la creación de un genoma totalmente sintético, a partir de la información digitalizada del genoma de la bacteria Mycoplasma mycoides. El cromosoma sintético ha sido transferido a otra célula bacteriana de la especie Mycoplasma capricolum (muy próxima a M. mycoides), a la que se había desprovisto de su propio ADN.

El resultado ha sido espectacular: el cromosoma sintético ha sido capaz de controlar la actividad de la célula huésped, la cual muestra las propiedades fenotípicas de M.mycoides, así como capacidad de autorreplicación.

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No hay duda de que se trata de un paso importante hacia la creación de vida artificial, que vemos cada vez más posible y más cerca. Sin embargo, titular esta noticia como “Creación, por primera vez, de vida artificial” parecería demasiado pretencioso, dado que sólamene el ADN de la bacteria es sintético, aunque no sea poca cosa. Pues bien, no hubiéramos sido más exagerados que cualquier periódico tradicional.

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Una reciente publicación de un equipo de la Universidad de Chicago muestra nuevos datos y conclusiones sobre el período de extinciones masivas del Devónico, hace entre 359 y 375 millones de años.

Las extinciones masivas constituyen un fenómeno que ha ocurrido varias veces a lo largo de la historia de la Tierra. Que sepamos, al menos en 5 ocasiones han desaparecido más del 70% de las especies existentes en ese momento. Las causas no son bien conocidas ni siquiera en la más reciente, hace 65 millones de años. Desde períodos de enfriamiento global hasta impactos extraterrestres, los motivos han podido ser variados.

Una característica subyacente a una extinción tan numerosa es la cantidad de nichos ecológicos que quedan vacíos tras el episodio. Episodio que, recordemos, puede ser corto a escala geológica, pero abarcar varios millones de años. Estos nichos son ocupados por las especies supervivientes, dándose generalmente un relevo en cuanto a los grupos dominantes.

Las consecuencias para la historia evolutiva de la vida son evidentes: líneas filogenéticas en pleno auge pueden desaparecer completamente, cediendo el paso al desarrollo de formas más modestas que se expanden gracias a los huecos y la presión selectiva dejados por las especies extintas. De hecho, es posible que el auge de los mamíferos en los últimos millones de años se deba en gran parte a la desaparición de los dinosaurios en la extinción masiva del Cretácico.

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La terapia del par biomagnético es la creencia de que dos imanes pueden “depurar” el cuerpo, haciendo que los campos magnéticos “nivelen” el PH del cuerpo y eliminen virus y bacterias. Suele acompañarse con otra creencia: que toda enfermedad, sea artitris reumatoide, cáncer o diabetes, está producida por microorganismos patógenos, de modo que la acción de los imanes sobre el intercambio iónico celular modifica el pH, acaba con el patógeno y sana el organismo.

Leer las diez razones aportadas por los lectores de «La Ciencia y sus Demonios» por las que se debe poner en duda la credibilidad del par biomagnético.

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FACUA-Consumidores en Acción ha denunciado a la empresa Power Balance España por atribuir propiedades seudomilagrosas a sus pulseras y otros productos como colgantes, tarjetas plásticas y pegatinas.

Las denuncias han sido remitidas, entre otros organismos, a la Dirección General de Salud Pública y Sanidad Exterior del Ministerio de Sanidad y Política Social y la Secretaría General de Salud Pública de la Junta de Andalucía. Power Balance tiene su sede social en la localidad malagueña de Marbella.

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En el número de este mes de Investigación y Ciencia, Nina G. Jablonski, Directora del Departamento de Antropología de la Universidad Estatal de Pensylvania, presenta un interesante artículo sobre un tema que los biólogos llevan discutiendo durante decenios: ¿porqué somos el único primate sin apenas pelo corporal?. La autora repasa las distintas hipótesis ofrecidas hasta ahora para concluir que el sudor y la optimización de la regulación de temperatura puede ser la clave de nuestra desnudez.

Todos nuestros parientes cercanos, desde los monos aulladores hasta los orangutanes, presentan el cuerpo cubierto de un denso pelaje protector. Sin embargo, en algún momento tras nuestra separación del linaje del chimpancé, la línea evolutiva humana perdió el pelo. No sabemos exactamente en que momento, dado que el pelaje no fosiliza, resultando muy difícil saber si otras especies de Homo eran tan inusualmente lampiños como nosotros.

Todos los mamíferos presentan pelaje corporal en mayor o menor abundancia, aunque la mayoría poseen una densa capa en todo el cuerpo. Precisamente, lo primero que se preguna Jablonski es sobre la utilidad del mismo, clave para comprender su pérdida. El pelo representa una valiosísima protección ante rasguños, radiación solar, parásitos y microorganismos; y especialmente, constituye un aislante frente a la humedad, el calor y el frío.

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La “Reflexología Celular por Estimulación Fotónica”, que se vende a 200€ la sesión, asegura un rápido exito en acabar con el tabaquismo, asegurando que aplica la física para conseguir desengancharse del tabaco. Sin embargo, analizando las bases de la supuesta revolución médica no encontramos más que pura charalatanería típica de cualquier remedio mágico.

Si escuchamos algo denominado «Terapia fotónica», más de uno nos imaginaremos a algún médico de Star Trek curando graves enfermedades mediante un tricorder lleno de lucecitas. Sin embargo, no se trata de un anuncio de película alguna, sino el último grito en remedios mágicos para dejar de fumar. Como todas las charlatanerías de nuestra época, viene revestida con un halo de cientifismo, afirmando que es “pura física”, todo ciencia, nada de trucos mágicos. Sin embargo, y como suele ser habitual, ninguna justificación coherente, nada de ensayos clínicos, ni una sola referencia de publicaciones, solo charlatanería.

Lo primero que nos hace sospechar de este nuevo método es que, dependiendo de la página que visitemos, el invento resulta ser de la medicina tradicional china, de un premio nobel alemán o de un médico francés: descubridores para todos los gustos, por si el futuro paciente tiene manías nacionalistas. No obstante, parece ser que la nueva moda viene desde una web española donde un doctor en medicina dice haber descubierto nada menos que la “Reflexología Celular por Estimulación Fotónica”.

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